Description du système solaire

Vue d’ensemble

Combien y a-t-il d’étoiles dans le système solaire ?

Il n’y a qu’une seule étoile qui se trouve au centre du système solaire : le Soleil.

Il s’agit d’une énorme boule d’hydrogène et d’hélium (environ 99,9 % de la masse totale du système solaire). La température à la surface du Soleil est d’environ 6000 °C mais elle peut atteindre 15 millions de degrés dans son cœur où se produisent des réactions thermonucléaires.

Soleil (UV) © NASA/SDO (AIA)

Combien y a-t-il de planètes dans le système solaire ?

Une planète est un astre (ou objet céleste) qui tourne autour du Soleil.

Il y a 8 planètes dans le système solaire. De la plus proche à la plus éloignée du Soleil :

  • Mercure Mercure © NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington
  • Vénus (vue sous ses nuages par radar) Vénus © NASA/JPL
  • Terre Terre © NASA’s Earth Observatory
  • Mars Mars © NASA
  • Jupiter Jupiter © NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS/Kevin M. Gill
  • Saturne Saturne © NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute
  • Uranus Uranus © NASA/JPL
  • Neptune Neptune © NASA/JPL

Il existe de nombreuses phrases mnémotechniques pour mémoriser cet ordre (la première lettre de chaque mot correspond à la première lettre du nom de la planète), par exemple :

  • MEs Vieilles Tortues MArchent Justement Sur Un Ninja
  • Me Voici Toute Mignonne, Je Suis Une Nébuleuse
  • Ma Voiture Te Mène Joyeusement Sur Une Nationale

Les quatres planètes les plus proches du Soleil (Mercure, Vénus, Terre et Mars) sont des planètes rocheuses (ou telluriques).

Les quatres planètes les plus éloignées du Soleil (Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune) sont des planètes géantes gazeuses.

Et Pluton ?

Suite à un changement de définition, Pluton a été retirée de la liste des planètes en 2006 pour rejoindre la liste des planètes naines.

En 2019, il existe 5 planètes naines :

  • Pluton Pluton © NASA / Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory / Southwest Research Institute
  • Cérès Cérès © NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA
  • Éris
  • Makemake
  • Hauméa

Les satellites

Un satellite naturel est un astre qui tourne autour d’une planète.

Certaines planètes n’ont pas de satellite, comme Vénus et Mercure.

La Terre n’a qu’un satellite naturel : la Lune.

Lune © NASA

D’autres planètes ont plusieurs satellites : Mars en a deux, Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune en ont plusieurs dizaines.

Certains objets fabriqués par l’être humain tournent aussi autour de planètes, ce sont des satellites artificiels, comme par exemple le télescope spatial Hubble :

Hubble © NASA

Astéroïdes

Un astéroïde est un petit astre fait de roches, de métaux et de glaces.

Astéroïdes © Planetary Society – Emily Lakdawalla

La plupart des astéroïdes se trouvent entre Mars et Jupiter dans la ceinture principale d’astéroïdes.

Il arrive que certains astéroïdes croisent l’orbite de la Terre. La plupart du temps, ils se désintègrent dans l’atmosphère, on appelle cela une étoile filante ou météore.

Au delà

Au delà de Neptune se trouve une deuxième ceinture d’astéroïdes : la ceinture de Kuiper.

Encore plus loin (beaucoup plus loin) se trouve le nuage d’Oort d’où proviendraient les comètes. Lorsqu’une de ces comètes s’approche du Soleil, des gaz et des poussières en sont éjectés et forment une traînée lumineuse :

Comète ISON © NASA/MSFC/Aaron Kingery

Distances et dimensions

Unité internationale de distance

L’unité internationale de la distance est le mètre (symbole m).

Il existe de nombreux multiples et sous-multiples du mètre (voir la fiche méthode « conversion » mais cette unité n’est pas adaptée pour se représenter les distances énormes entre les astres dans le système solaire…

L’unité astronomique

Dans le système solaire, les distances à prendre en compte sont très grandes et l’unité internationale de distance, le mètre (ou son multiple le kilomètre), n’est plus adaptée. Il est en effet difficile de se représenter des distances telles que 150 000 000 km…

On utilise donc souvent une nouvelle unité de distance : l’unité astronomique (symbole ua).

Une unité astronomique correspond à la distance moyenne entre la terre et le Soleil : 1 ua ≈ 150 000 000 km (plus exactement 1 ua = 149 597 870,7 km).

Dimensions dans le système solaire

Voici les tailles des principaux astres :

Astre Diamètre (en km)
Soleil 1 392 684
Mercure 4 880
Vénus 12 104
Terre 12 742
Mars 6 780
Jupiter 139 822
Saturne 116 464
Uranus 51 118
Neptune 49 244
Lune 3 472

Et certaines des principales distances :

Distance En unités astronomiques
Terre-Lune 0,003
Soleil-Mercure 0,387
Soleil-Vénus 0,723
Soleil-Terre 1,000
Soleil-Mars 1,524
Soleil-Jupiter 5,203
Soleil-Saturne 9,537
Soleil-Uranus 19,19
Soleil-Neptune 30,07

Et pour aller plus loin…

  • Soleil-ceinture de Kuiper : 30 à 55 ua
  • Soleil-nuage d’Oort (limite du système solaire) : 20 000 à 100 000 ua
  • Soleil-Proxima du Centaure (étoile la plus proche) : 270 000 ua